Smokie Norful

El artista de grabación galardonado con el premio Grammy Smokie Norful recientemente se paró en la encrucijada, con una importante decisión a mano. El camino que eligió, para abrazar aún más el llamado al ministerio y plantar su propia iglesia, ha sido abrumador y alegre. Smokie, "Voice of Inspiration" de la música gospel, dice que esa elección renovó su pasión por el canto y la composición de canciones, e inspiró su próximo álbum, Life Changing, su tercero con EMI Gospel.

Durante al menos seis años, el hijo de este pastor de Pine Bluff, Arkansas, sintió el llamado de dirigir una congregación propia, pero se resistió. Había crecido en la iglesia Episcopal Metodista Metodista Africana (AME) de su padre en Oklahoma y Arkansas, y fue testigo desde el principio del peso de las responsabilidades de un ministro y el tiempo que pasó lejos de la familia. Aunque Smokie se mudó inicialmente al área de Chicago en 1998 para comenzar a trabajar en una Maestría en Divinidad en el Seminario Teológico Garrett, y pasó un tiempo como pastor asistente en una gran iglesia en los suburbios de Chicago (donde trabajó con Joanne Brunson, líder del famoso Coro Comunitario Thompson de Gospel, lanzó su carrera discográfica), su exitosa carrera musical pronto comenzó a exigirle tremendamente, junto con su papel de esposo y padre.

Aunque Smokie se sentía en conflicto, no podía ignorar el hecho de que la rutina de ser un artista discográfico que trabajaba, la rutina de promocionar su álbum, el viaje constante, se había vuelto monótono. Aunque amaba su trabajo, se sentía desconectado. Sabía que necesitaba hacer algunos cambios. "Ser un artista discográfico es una pasión, tiene que serlo. Si no lo es, te quemarás", dice Smokie. "Necesitaba volver a lo que me hizo ser quien soy, y eso es servir en la iglesia. Soy un niño de la iglesia".

Además, Smokie no ignora la voluntad de Dios. "Y escuché la voz de Dios muy, muy claramente", recuerda.

En 2004, tuvo la suerte de haber tenido conversaciones conmovedoras con su predicador favorito, el venerable obispo TD Jakes, un hombre cuya vida y ministerio ha admirado durante mucho tiempo Smokie. Smokie incluso había decidido mudarse para unirse a la iglesia Potter's House de más de 28, 000 miembros en Dallas. Smokie y su esposa incluso fueron a comprar una casa allí. "Sin embargo, parecía que nada se unía", dice Smokie de esa época. "Finalmente, dije: 'No sé por qué estoy tropezando. Esta es mi voluntad, no la de Dios'. Me conmovió el poder de Dios moviéndose a través del ministerio del obispo Jakes y la asombrosa sabiduría que estaba vertiendo en mí. Sin embargo, en el fondo sabía que, como Jonás, estaba huyendo de lo que sabía que era parte de mi destino.

Smokie recurrió a otro buen amigo y compañero artista discográfico, Donnie McClurkin. Smokie pensó que sería más fácil ministrar y le dijo a McClurkin que iba a comenzar un estudio bíblico. Los dos se embarcaron en una conversación que Smokie dice que cambió su vida. "Al final de esa conversación, estaba llorando", recuerda Smokie. "Donnie me acompañó del Génesis al Apocalipsis, señalando a todos los que habían evitado el llamado de Dios y las consecuencias. Escribí una canción ese día, diré que sí ".

La elección de Smokie fue crear un nuevo ministerio, el Victory Cathedral Worship Center, que está prosperando en las comunidades suburbanas de Chicago de Bolingbrook / Romeoville. En menos de un año, su congregación ha florecido a casi 1.300 miembros. Las preocupaciones de Smokie sobre el tiempo que esta nueva vocación tomaría de su amada familia han sido apaciguadas. Su esposa, Carla, trabaja a su lado como gerente ejecutiva de Victory Cathedral, supervisando las operaciones logísticas diarias de la iglesia. Smokie dice que sus dos hijos pequeños han abrazado a la familia de la iglesia como si fueran suyos, y siempre están ansiosos por ver a papá en el púlpito. "Cuando se trata de grandes decisiones como esta, cierra los ojos, aguanta la respiración y salta", dice Smokie. "Confiar en Dios en el proceso, sabiendo que no te va a decir que hagas nada que no te haya preparado para manejar.

Para Smokie, ser pastor de la Catedral de la Victoria ha provocado una pasión renovada por su canto y composición. "Ser un artista discográfico ha sido extraordinario y he disfrutado cada momento, pero he aprendido que tienes que estar aislado y aislado porque la gente está aprovechando de ti. Tomará todo lo que tienes", dice Smokie. "Descubrí que ser pastor te trae de vuelta a la gente. Tengo mecanismos establecidos para saber qué está pasando con cada miembro de mi iglesia. Tengo un equipo de cuidado pastoral que me informa cada semana sobre el estado de cada miembro. No solo sé lo que está sucediendo en la vida de las personas, soy totalmente accesible. Tratar con sus alegrías y tragedias me da un nuevo entusiasmo por escribir ".

Ese celo se refleja en el último lanzamiento de Smokie, Life Changing, que describe como una celebración. "Estoy celebrando los cambios en mi vida y los cambios que Dios traerá a la vida de cualquiera", dice Smokie. "Espero que la gente salga de este álbum con el entendimiento de que conectarse con Cristo es un cambio de vida. Tenemos que conectarnos a la fuente para poder recargarnos".

Su renovado amor por su carrera discográfica ha dado lugar a oportunidades emocionantes, nuevos negocios y esfuerzos creativos, como One Wordd Productions, formado con el nuevo socio comercial y escritor Jason Tyson. En 2005, la "Voz de la inspiración" sonó en los pasillos del discurso más poderoso de esta nación, 1600 Pennsylvania Avenue, cuando Smokie se unió al presidente Bush, la primera dama Laura Bush y una gran cantidad de miembros del gabinete, congresistas, funcionarios de la Casa Blanca y afroamericanos. líderes para una celebración privada del Mes de la Música Negra. Ese mismo año, Smokie también viajó a Sudáfrica para una gira de cinco paradas en apoyo de la campaña "Save Africa's Children" fundada por el obispo Charles E. Blake (de la Iglesia de Dios de Cristo en Cristo del Oeste) en apoyo de niños infectados y huérfanos. por el SIDA.

Sin embargo, el desarrollo más significativo son las diez nuevas pistas de Life Changing. La mezcla de alabanza y adoración del nuevo álbum, el pop tradicional y urbano se basa en el legado de música y ministerio de Smokie.

En 2002, Smokie irrumpió en la escena musical del gospel como uno de los pocos artistas del género en alcanzar el oro con su lanzamiento debut: I Need You Now. Regresó en 2003 con su primer EP, Edición Limitada, que fue grabado en vivo en una iglesia en Chicago. El lanzamiento se posicionaba en el n. ° 1 en la lista Billboard Gospel y en el n. ° 3 en la lista Billboard Contemporary Christian, la primera vez que un artista del Evangelio ocupaba dos de los primeros 5 puestos de Billboard Gospel con un lanzamiento no festivo.

En 2004, el segundo esfuerzo de Smokie, Nothing Without You continuó con la tradición estelar del cantante / compositor debutando en el n. ° 1 en la lista Gospel de Billboard y en el n. ° 4 en la lista Christian Contemporary de Billboard. Siguió ese éxito un año después con el lanzamiento de su primer DVD, Nothing Without You, que presentaba actuaciones de conciertos en vivo, entrevistas en profundidad y una función adicional: el video del artista I Need You Now.

Más de 103 semanas después, el CD Nothing Without You permanece entre los 25 mejores evangelios de Billboard . De hecho, desde su poderosa introducción en 2002, Smokie nunca ha abandonado las listas de Billboard Gospel. Esta racha, sin precedentes para un artista del Evangelio, ha sido acompañada por una serie de premios y honores. Smokie también fue nombrado "Artista gospel del año" para 2003 y 2004 por la publicación comercial más importante de la industria, la revista Billboard .

Entonces, ¿qué es lo que conecta a este ex maestro de historia de la escuela secundaria con sus fanáticos con tanta fuerza? Él cree que es pasión. "Es mi pasión por Cristo, la pasión de inspirar a las personas a través del ministerio y mi pasión por la música", dice Smokie. "Lo que viene del corazón llega al corazón. Creo eso".

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